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마라톤 영웅 이봉주, 휠체어에서 일어나라!  
변평섭 |    작성일 : 2021-05-03

[변평섭의 세상이야기] 

 

마라톤 영웅 이봉주, 휠체어에서 일어나라!

   


  고문  변평섭

 

1996년 미 애틀랜타 올림픽에서 은메달, 1998년 방콕 아시안게임에서 금메달, 2001년 보스턴 마라톤에서 우승… 등, 그때마다 국민들로부터 열화같은 박수와 환호를 받았던 ‘국민 마라토너’ 이봉주(51) 선수가 1년 전부터 휠체어를 타거나 지팡이를 잡지 않고는 한 발짝도 움직이질 못하고 있다. 목과 등이 굽고 근육이 뒤틀리는 희귀병을 앓고 있기 때문이다.

언론 보도에 의하면 그가 앓고 있는 병은 ‘근육긴장이상증’으로 근육이 본인의 의지와 상관없이 스스로 긴장하고 복부의 복직근이 경련을 일으키며 발바닥이 뒤틀린다는 것.

그는 이 분야의 전문병원과 한의원까지 다 돌아다녔지만 이 희귀병의 원인을 밝히지 못하고 있으며 방송 인터뷰에서는 ‘나한테 왜 이런 병이…’ 하며 안타까워하는 모습도 보였다.

이 모습을 지켜보는 국민들도 안타깝기는 마찬가지다.

암도 정복하고 심장이식까지 하는 현대의학의 발전에 한계가 있는 것인가 하는 탄식이 절로 나오는 것이다.

다행히 이봉주는 좌절하지 않고 다시 일어나 뛰겠다는 의지를 보이고 있다.

사실 그는 평발에다 짝짝이 발의 소유자로 마라톤을 하기에는 부적합했다. 무엇보다 왼쪽 발이 오른쪽 발보다 4mm가 큰 것이다. 그럼에도 이와 같은 결점을 그의 의지로 극복해낸 것이다.

이봉주의 인생 자체가 이런 고난 극복의 기록이다.

그가 천안 농고에 입학해 축구를 하고 싶었으나 워낙 가정이 빈곤하여 돈 안 드는 마라톤을 시작했고, 예산 삽교고등학교 육상부에서 장학금을 주자 또다시 학교를 옮겼다. 그러나 삽교고등학교가 육상부를 해체하는 바람에 홍성 광천고등학교로 옮겨 마라톤을 계속했다.

그 과정에서도 여러 어려운 고비가 있었으나 자신의 신체적 결점을 보완해가며 마침내 국민적 마라톤 영웅으로 성공하기에 이른 것. 그리고 지구 네 바퀴를 도는 불사조의 신화를 창조해낸 것이다.

따라서 이봉주가 마라톤처럼 힘든 인생을 극복해왔듯이 이번 그의 몸을 짓누르는 난치병도 언젠가는 꼭 극복하리라 믿는다.

그래서 이봉주의 건강회복을 기원하는 국민들의 마음도 점점 뜨거워지고 있다. 그의 고향 천안에서는 모금운동이 일어나고 있고 그의 이름을 딴 ‘이봉주 마라톤대회’도 계획한다는 것이다.

양승조 충남도지사도 직접 이봉주 집을 방문하고 격려했으며 여러 마라톤 애호가 모임에서도 성원을 보내고 있다. 그는 이와 같은 국민 성원에 대해 “꼭 일어나 뛰겠다”고 의지를 다지고 있는데 정말 다시 일어나 뛰는 모습을 보고 싶은 마음이 간절하다.


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